【世界走透透】自然奇景的幕後科學-大堡礁

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第一次從空中俯瞰大堡礁帶來的視覺震撼,絕對令人永生難忘。那是一片湛藍色彩中,點綴著深藍色的斑斕世界。當你躍身而入,進到波光底下,猶如到了彩虹的另一端:姿態優雅的鸚鵡魚一身華麗,小口小口地啃著珊瑚細枝,一旁的小丑魚、海龜漫不經心地悠悠游過。幅員比英國還要廣闊的大堡礁位於昆士蘭(Queensland)岸邊,是由將近三千個珊瑚礁與一千座小島組成。

雖然外表是個巨無霸,但是大堡礁的整體結構,可是由極微小的生物一點一滴堆積而成。珊瑚蟲從太平洋被大海橫掃到澳洲東岸,為了保護自己,牠們在身體四周築起了石灰質壁;繁殖過程中,最初的珊瑚蟲和後代們結合在一起,在大海中建立起自己的殖民地;接著又集結成大型珊瑚礁,最後,便造就了這個地球上體積最龐大,也是唯一一個用肉眼從外太空就能看見的生物體。

長達兩千多公里的大堡礁,大到從太空中就能用肉眼看見,不過這個龐然大物可是由許許多多小生物所組成。

 

這些珊瑚礁最初是怎麼形成的呢?

珊瑚蟲喜好熱帶海域,因為裡頭有大量與牠共生的微生物藻類。昆士蘭岸邊溫暖的淺灣,正好提供藻類一個絕佳的居住環境。在這裡,它們可以盡情吸收陽光,結合陽光和二氧化碳製造醣類出來,給予珊瑚蟲滿滿能量;另一方面,珊瑚對懷裡的藻類,則提供了保護作用做為回報。

居住在一百多公里寬的海域裡,珊瑚蟲們的生活可說十分愜意,不過,這並不是大堡礁之所以得天獨厚的唯一原因:東澳洋流(East Australian Current)以每秒鐘三千噸的流量將海水帶進大堡礁,大量的海水除了可以沖走死掉的珊瑚外,還可以避免珊瑚礁被沙子和淤泥破壞。但這不代表大堡礁就此沒有環境上的隱憂:一般來說,海水溫度上升時,珊瑚會分泌出一種化學物質,漂浮到水面上阻隔強力放送的太陽光。但是當環境溫度太高時,珊瑚會連共生的藻類都一併驅逐出境,失去了食物來源的珊瑚,便會頓時失色,這就是所謂的白化現象。

除此之外,人類為了方便運輸煤炭,對海床進行開挖、疏浚,也會為珊瑚礁帶來威脅;而農業用肥料一旦滲入海水中,則會讓珊瑚的天敵─海星的數量大增,對珊瑚礁造成破壞。想了解更多珊瑚礁的過去以及未來,聯合國教科文組織的網站有更詳盡的介紹。

 

準備出發

● 位於凱恩斯(Cairns)的冒險玩家提供大堡礁一日遊的行程。遊客會先搭乘雙體船至一座浮橋,從浮橋縱身入海後,即可享受浮潛的樂趣(7300元起,含午餐及浮潛裝備;greatadventures.com.au)。

● 前往大堡礁一日遊的旅客大多由凱恩斯出發,從布里斯本、墨爾本和雪梨都有班機前往(7830元起;qantas.com)。從台灣出發,可搭乘國泰航空班機,經香港轉機後直達凱恩斯(21800元起)。

 

你知道嗎?

● 大堡礁及它的周邊,大概住了240種鳥類、4000種軟體動物和1500種魚類。除了這些動物外,鯨魚、鼠海豚(porpoise)和海豚也會在大堡礁周圍出沒。

(文/孤獨星球編輯部)

【更多海內外自然奇景的背後奧妙,請詳閱《孤獨星球》雜誌第40期。版權所有,轉載請註明出處。】


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